Действие оперы разворачивается в средневековой Франции. Принцесса Иоланта, дочка короля Прованса, с рождения слепа. Она живёт в прекрасном замке, окружённая заботой, и не ведает о том, каким по-настоящему является мир. По приказу короля никто не смеет сообщать девушке о том, что она слепа, запрещено упоминать при ней всё, что связано со зрением. Король всем сердцем желает исцеления своей дочери, он приглашает знаменитого врача Эбн-Хакиа, который выносит вердикт: Иоланту можно вылечить, но она должна знать о своей болезни и стремиться к исцелению. Король отказывается открыть дочери тайну и прогоняет врача.

Но тайное всё же становится явным. В саду Иоланта встречает незнакомого юношу по имени Водемон. Он восхищается её красотой и просит девушку сорвать ему алую розу — на память о её румянце. Иоланта не понимает его и срывает белый цветок, а затем пересчитывает розы, прикасаясь к ним по одной. Водемону открывается правда о слепоте девушки, и он, полный сострадания, рассказывает ей о том, как великолепен мир... Свидетелем этого становится король, он приходит в отчаянье, просит дочь согласиться на лечение.

Иоланта влюблена в Водемона, и только благодаря своей любви она желает обрести зрение, и это её страстное желание воплощается в жизнь.